Willy Spiller – Street Life NY/LA 1977-1985


in Zürich / Switzerland
08.12.2017 - 27.01.2018 00:00
Willy Spiller – Street Life NY/LA 1977-1985

Between 1977 and 1985 Swiss photographer Willy Spiller lived in New York and L.A. Fascinated by the speed, the energy and the absurdity of the 1970s and ’80s, he roamed the streets far and wide with his camera. Whether it was rides on the subway, dancers at the legendary Studio 54, hip-hop culture in the streets of New York or the poolside life of L.A.’s high society, Spiller captured all the many facets of a bygone world in images as varied, as fascinating and as absurd as that world itself had been. In the process, he combines his curiosity for his fellow human beings with a profound understanding of the beauty of the banal and mundane in the world around him. It is this that ensures his place in the annals of great Swiss photography. Like many of the resonating names before him, he managed to translate empathy into form through strength of will. Or, as his long-time friend and companion Paul Nizon so aptly put it: “I’ve often asked myself what made Willy Spiller’s photography so forthright, so refreshing and so riveting. I believe it’s a blend of unabashed curiosity and roguish complexity combined with a fraternal sense of compassion. It isn’t something you learn at school: it’s more a question of class, of predisposition, and ultimately of character. Behind the swashbuckling, wheeler-dealing façade is a dreamer, a man hungry for life and beauty. And that is the reason he sides with humanity, which is just another way of saying that he had an innate love of mankind. That is the way he sees things. And it is driven by a highly developed artistic energy.”

“Willy Spiller is one of Switzerland’s greatest living photographers. A man of his metier through and through, he has shown us that photography can often go deeper if it focuses on the surface and that great things are sometimes born of humility. Spiller is a photographer of people and their stories. His pictures decipher the human comedy: he succeeds in impressing us with the unremarkable, sees the tragedy in the ridiculous but also the humour in the depressing and the elegance in what is essentially tasteless. Aloof but invariably respectful, unsentimental but always driven by feeling, his photographs lead us through the present, and without going into too much depth, without any grand gestures, paint a glittering image of human achievement, passion and ambition.”

Tobia Bezzola

Willy Spiller who lives and works in Zurich, Switzerland, is not only a fine art photographer but also specialises in cultural reporting and corporate communication. He is also the only Swiss contributor to the famous GettyImages, USA.

Gallery hours Wed-Fri noon – 6:30 pm, Sat 11 am – 4 pm

Zwischen 1977 und 1985 lebte Willy Spiller in New York und Los Angeles. Fasziniert von Tempo, Energie und Absurdität der 70er und 80er Jahre stürzte er sich mit seiner Kamera in diese Stromschnellen des Lebens. Ob Pendler in New Yorks Untergrund, Tanzende im legendären Studio 54, Hiphop-Kultur in den Strassen New Yorks oder Pool-Leben der High Society in LA: Spiller gelang es, die damals schillernd scheinende Welt in all ihren Facetten aufs Bild zu bannen: vielseitig, faszinierend und absurd wie sie war. Dabei verbindet er die Neugierde für den Menschen stets mit einem tiefen Sinn und grosser Sehnsucht für die Schönheit des Alltags und der ihn umgebenden Welt. Und hier reiht er sich ein in die Geschichte der bedeutenden Schweizer Fotografen. Wie viele klingende Namen vor ihm versteht er es, Mitgefühl mit dem Willen zur Form zu verbinden.

“Willy Spiller ist einer der bedeutenden lebenden Schweizer Fotografen. Durchaus und rundum ein Mann des métiers, zeigt er, dass Fotografie oft tiefer schürft, wenn sie die Oberfläche ernst nimmt und dass Grandioses manchmal auch aus Bescheidenheit entsteht. Spiller ist ein Fotograf der Menschen und ihrer Geschichten, seine Bilder entziffern die comédie humaine, immer findet er Imposantes im Unscheinbaren, sieht die Tragik im Lächerlichen, aber auch den Humor im Deprimierenden und die Eleganz im Geschmacklosen. Unverfroren, aber immer respektvoll, unsentimental, aber gefühlvoll, führen uns seine Fotografien durch unsere Gegenwart, und ohne weit auszuholen, ohne große Gesten malen sie ein funkelndes Bild menschlicher Leistungen, Leidenschaften und Ambitionen.”

Tobia Bezzola

Willy Spiller (*1947, Zürich) hat sich als Fotoreporter einen Namen gemacht. 1968 schliesst er die Fotofachklasse an der Hochschule für Gestaltung und Kunst Zürich (ZHDK) ab. Anschliessend folgen ausgedehnte Aufenthalte in Mailand und sechs Jahre in New York.

Öffnungszeiten Mi-Fr 12 – 18.30 Uhr, Sa 11 – 16 Uhr


Stauffacherquai 56
8004 Zürich


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